¿Por qué algunos recuerdos se fijan en nuestro cerebro?

La práctica lleva a la perfección cuando se trata de recordar cosas, pero cómo se consigue eso ha sido un misterio desde hace mucho tiempo. Un estudio publicado en Science esta semana indica que reactivar patrones neuronales una y otra vez puede hacer que las cosas se fijen a la memoria.

Para la gente es más fácil recordar cosas cuando el material se les presenta de forma repetida cada poco tiempo que cuando se le presente todo de una vez. Por ejemplo, es más probable que recuerdes una cara que has visto en numerosas ocasiones en vez de una que has visto una vez en mucho tiempo. Una razón por la que podría ser posible que una cara vinculado a muchos contextos -como el colegio, el trabajo o el hogar- sea más fácil de reconocer que una asociada sólo con un lugar, como una fiesta, podría ser que hubiesen numerosas maneras de acceder a esa memoria. La idea, llamada hipótesis de variabilidad del código, fue propuesta por los psicólogos hace 40 años.

Fuente: Science Photo Library

Cada contexto diferente activa un conjunto diferente de regiones cerebrales; la hipótesis sugiere que son estas diferentes respuestas neuronales las que mejoran la memoria. Pero la investigación con escáneres neuronales liderada por Russell Poldrack, un neurocientífico cognitivo de la Universidad de Texas, sugiere ahora que lo contrario es cierto -los objetos se recuerdan mejor cuando activan el mismo patrón neuronal con cada exposición.

Ensayo neuronal

El equipo de Poldrack midió la actividad cerebral en 24 personas utilizando resonancias magnéticas funcionales (fMRI). Los sujetos vieron 120 caras no familiares, cada una repetida cuatro veces en intervalos variables durante el escáner fMRI. Una hora más tarde, les mostraron las caras de nuevo, mezcladas con otras 120 y se les pidió que valorasen la familiaridad con cada una.

Los investigadores observaron entonces las respuestas cerebrales que habían sido grabadas cuando a los sujetos se les mostraron las caras por primera vez, centrándose en 20 áreas cerebrales asociadas con la percepción visual y la memoria. Las caras que se reconocieron luego evocaron patrones de activación similares en nueve de las regiones, particularmente en aquellas asociadas con la percepción facial y de objetos; las caras que luego fueron olvidadas no evocaron ese patrón del mismo modo.

En un experimento diferente, se mostraron 180 palabras a los sujetos en el escáner fMRI, cada uno repetido tres veces. Seis horas más tarde, realizaron dos tests de memoria. Las palabras recordadas activaron patrones similares en cada repetición en 15 de las 20 regiones que se examinaron.

Explicando nuestro cerebro

Sin embargo, Marvin Chun, un neurocientífico cognitivo de la Universidad de Yale en New Haven, Connecticut, dice que los resultados no invalidan la hipótesis de variabilidad del código porque Poldrack y su equipo estaban en una situación diferente. Para comprobar la hipótesis de forma directa, los autores deberían haber presentado objetos en contextos diferentes, comentó.

Es más, palabras o caras que atractivas pueden provocar más patrones reproducibles de activación cuando se presentan varios objetos que cuando se presentan menos, comentó Rik Henson, un neurocientífico cognitivo de la MRC Cognition and Brain Sciences Unit en Cambridge, Reino Unido. Este efecto podría explicar los resultados sin refutar la hipótesis de variabilidad del código.

“No podemos descartarlo”, dijo Poldrack. Para tratar este problema, tendría que analizar de forma más profunda el cerebro del sujeto y sus respuestas a objetos individuales. “Puede ser que haya una versión de la hipótesis que sea compatible con estos datos”.

“Si exprimimos a los teóricos para que piensen un poco más e intentamos incorporar datos neuronales en estas teorías, creo que es algo bueno, tanto si la hipótesis se refuta como si no”, añadió.

Este artículo ha sido traducido de Nature News y publicado bajo licencia CC by-sa

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