La caca de la chinchilla nos indica cuánto ha llovido

La caca de la chinchilla está siendo utilizada con un propósito extraño en uno de los lugares más secos del planeta, el desierto de Atacama en Chile. Las diminutas bolitas de residuos del animal ayudan a los científicos a reconstruir las lluvias en la región de los últimos 14.000 años.

Reconstruir la historia de las precipitaciones de Atacama puede dar información muy importante sobre fenómenos como El Niño y La Niña y cómo afectan a las precipitaciones chilenas, comentó Claudio Latorre Hidalgo de la Universidad Católica de Chila y del Instituto de Ecología y Biodiversidad de Santiago.

Conocerlo es importante para predecir el suministro de agua que tendrá Chile en el futuro. Alrededor del 98% de la población obtiene el agua de fuentes andinas cercanas al alto Atacama.

Chinchilla

Chinchilla. Wikipedia.

Las chinchillas y otros roedores depositan sus residuos en una especie de vertedero personal lleno de plantas en el que apilan su caca y la “pegan” con orina, cuando cristaliza queda sellado.

El clima seco de Atacama (y de algún lugar más) preserva los “vertederos” de los roedores durante miles de año. “Cualquier cosa en Atacama se preserva muy bien”, comentó latorre –incluso los cuerpos de las personas que tuvieron la mala suerte de quedar encerrados en el desierto hace más de 100 años y algunas momias que llevan ahí miles de año.

En trabajos anteriores, Latorre y sus compañeros analizaron los contenidos de varios tipos de vertederos para intentar averiguar, por ejemplo, qué plantas, polen e insectos estaban disponibles para los roedores de la época. Utilizaron el carbono para determinar el tiempo que llevaban ahí.

“Cada uno de estos es como una pequeña ventana a un antiguo ecosistema”, indicó Latorre. “Si recopilas lo suficiente de ellos, puedes obtener una imagen de las variaciones que se dieron en un punto”.

Ahora, el equipo de Latorre ha encontrado que midiendo el tamaño de las bolitas de caca selladas dentro de los vertederos se puede averiguar la cantidad de agua que cayó cuando las chinchillas hicieron sus necesidades.

Los cambios en el tamaño de los excrementos guardan una buena correlación con los niveles de precipitación, según descubrieron, probablemente porque más lluvia significaba más plantas, lo que hace que los excrementos de los animales sean mayores.

La temperatura no guarda una correlación con el tamaño de los excrementos, según Latorre, cuyo equipo presentó sus resultados en un encuentro de la American Geophysical Union en Brasil.

Al medir el tamaño de las bolitas de excrementos depositadas en la época moderna en la que existen datos sobre las lluvias, el equipo demostró la relación entre el tamaño y la cantidad de lluvia.

Luego utilizaron esa relación para estimar cuánta lluvia cayó en algún otro punto durante los últimos 14.000 años al datar los excrementos con carbono.

Los resultados muestran un incremento en la lluvia desde hace unos 12.000 años y otro incremento hace 1.000 o 2.000 años.

Atacama es uno de los lugares más secos de la Tierra, con menos del 10% de humedad. Los informes indican que ha sido un desierto hiper-árido con menos de 30mm de lluvia al año los últimos 10 millones de años.

“El desierto de Atacama es una región con muy pocos informes paleoclimáticos y los pocos que hay han probado la dificultad para identificarlos e interpretarlos”, comentó Mathias Vuille de la Unviersidad de Albany, NY. “Este análisis es, por lo tanto, una alternativa muy interesante para aprender cómo y cuándo cambió el clima en esta región”.

Este artículo ha sido traducido de Discovery News y publicado bajo licencia CC by-sa

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