Algunas estrellas roban las lunas a sus planetas

¿Estás planeando una luna de miel a un “Júpiter caliente”? Será mejor que lo pienses dos veces. Ya es suficientemente malo que estos planetas gigantes orbiten tan cerca de sus estrellas que sufren temperaturas superiores a las de Mercurio, pero es que si un astrónomo francés está en lo cierto, ni siquiera tendrás una escena romántica a la que mirar -porque el planeta probablemente no tendrá lunas.

Los astrónomos han identificado cientos de planetas gigantes alrededor de otras estrellas, pero aun no han encontrado una luna que los orbite. Este tipo de lunas deberían existir. Después de todo, tres de los planetas gigantes del sol -Júpiter, Saturno y Neptuno- tienen satélites grandes comparándolos con la luna de la Tierra. Para encontrar estos satélites, los investigadores propusieron observar Júpiteres calientes que pasasen en frente, o alrededor de, sus estrellas. Las lunas más grandes deberían tirar de los planetas y, por lo tanto, alterar su velocidad.

Júpiter caliente

Júpiter caliente. Wikipedia.

Pero no vayamos tan rápido. “Es muy improbable que los Júpiteres calientes tengan lunas que se hayan formado a su alrededor”, comentó Fahi Namouni, astrónomo de la Universidad de Niza. Un Júpiter caliente nace en regiones extremas frías de sus sistema solar y luego migra hacia su estrella. “Durante su fase de migración, que dura unos 100.000 años, las lunas que se forman alrededor del planeta salen disparadas”, explicó Naumoni.

En un artículo que aparecerá en el número del 20 de agosto de The Astrophysical Journal Letters, Naumoni crea un modelo de un gas gigante que se convierte en un Júpiter caliente al migrar hacia su estrella. Como Júpiter, el planeta comienza con cuatro grandes lunas; pero las pierde todas. A medida que el planeta se aproxima a la estrella, la esfera de infliuencia gravitacional de la estrella se solapa con la del planeta, eliminando las tres lunas más exteriores y haciendo que la orbiten a ella. La luna interior sufre el peor de los destinos: choca con el planeta. El resultado final es un Júpiter caliente que no tiene ninguna luna.

“Si observamos cualquier luna alrededor del Júpiter caliente”, explica Namouni, “estas lunas terminarán siendo devoradas, como le pasó a Tritón con Neptuno”. Tritón es la luna capturada más grande de nuestro sistema solar y orbita a Neptuno al revés, una señal de que la luna no se formó con el planeta. Namouni dice que una luna capturada alrededor del Júpiter caliente probablemente también tendrá una órbita al revés.

A pesar de todo, los cazadores de lunas extrasolares no deberían perder interés, según Jason barnes de la Universidad de Idaho, Moscú. “Hay muchas razones para pensar que la búsqueda de lunas puede dar sus frutos”. El trabajo de Namouni es “técnicamente sólido”, asegura, pero no va lo suficientemente lejos. En particular, las lunas también pueden migrar hacia sus planetas, chocando finalmente con ellos. Nuevas lunas se podrían formar a partir del material que orbita el planeta, explica Barnes, un proceso que Namuoni no tiene en cuenta.

David Kipping, del Centro Smithsonian de Massachussetts, es más positivo sobre el estudio. “Creo que Namouni ha demostrado lo que se sospechaba pero no se había podido probar: que los júpiteres calientes tienen pocas posibilidades de aguantar sus lunas durante el proceso de migración”. Kipping apunta que incluso en nuestro sistema solar, los dos planetas más cercanos al Sol -Mercurio y Venus- no tienen lunas. Aún así, tiene esperanzas de que la nave Kepler de la NASA, que está diseñada para descubrir planetas del tipo de la Tierra pero en transición, tenga éxito encontrando lunas extrasolares, porque lo tiene detectando planetas en transición lejos de sus estrellas.

Este artículo ha sido traducido de Science News y publicado bajo licencia CC by-sa

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