La orquídea común da nuevas esperanzas a los botánicos a la hora de enfrentarse al cambio cliimático

Un estudio liderado por científicos del Royal Botanic Garden, que se centra en la epigenética de las orquídeas comunes europeas ha revelado que algunas plantas podrían ser capaces de adaptarse más rápidamente al cambio climático de lo que se pensaba. La investigación, publicada en Molecular Biology and Evolution, da nuevas esperanzas a la conservación de las plantas.

La epigenética estudia los factores que influyen sobre los genes que se modifican sin cambios en la secuencia del ADN, pero que pueden ser heredados, y es un nuevo campo de investigación que está modificando la forma en que los científicos observan el mundo en el que viven. Estas nuevas pruebas de que los efectos medioambientales sobre la actividad genética pueden ser ‘recordados’ es muy importante. En la interpretación moderna de la teoría darwinista de la evolución, los científicos consideraban las mutaciones genéticas (cambios permanentes en la secuencia del ADN) como la única fuente de modificaciones que podían ser heredadas de generación en generación, provocando cambios en la forma en que las especies reaccionan a su entorno. Este proceso de adaptación puede tardar cientos de años y es un proceso demasiado lento como para que las plantas se puedan adaptar al rápido cambio climático.

Orquídea

Orquídea. Wikipedia.

Sin embargo, en este avanzado estudio sobre un grupo de orquídeas, los científicos han encontrado que la variación epigenética puede influir significativamente en el potencial adaptativo de una especie concreta. Como consecuencia, esto afectaría al potencial evolutivo de una especie permitiendo que éste sea mucho más rápido de lo que se creía anteriormente.

El estudio se centró en tres especies recientemente desarrolladas a partir de la morada Dactylorhiza, dos de ellas se dieron en el Reino Unido. A pesar de tener una herencia genética similar, las tres orquídeas tenían necesidades ecológicas muy diferentes, así como en su morfología y en sus características físicas.

El Dr. Ovidu Paun, líder de la investigación comentó: “En contraste con la información genética que es un sistema mucho más ‘cerrado’, el entorno puede alterar el contexto epigenético de una especie concreta y este camino adaptativo es complementario a la visión actualmente aceptada de la evolución. Los resultados del artículo demuestran que la selección darwiniana se basa en la variación epigenética tanto como en la información genética para dar lugar a la adaptación y a las diferencias entre las especies en un número pequeño de generaciones”.

Continúa, “Nuestros resultados muestran la importancia del entorno sobre las características heredadas de estas orquídeas y también contribuye a la biodiversidad. La importancia de la  epigenética en la variación natural puede variar y permite una finalización rápida, en pocas generaciones, lo que no ocurre con la variación genética”.

El profesor Mark Chase, añade: “nuestros resultados son particularmente relevantes en el contexto actual en el que hay un gran número de retos ambientales globales y nos da una mayor esperanza en el potencial de los organismos. No es instantáneo, pero es mucho más rápido de lo que creíamos”.

“Sin embargo, esto también implica que la conservación ex-situ de especies amenazadas –mover individuos de su entorno original para llevarlos a un jardín botánico–, no es la mejor estrategia para su conservación, ya que podría modificar su especificidad epigenética intrínseca. Una solución mucho mejor sería conservarlos en la vida salvaje”.

Este artículo ha sido traducido de Science Daily y publicado bajo licencia CC by-sa

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