Estudian la posibilidad de limpiar la basura especial con globos gigantes

Los globos de helio son conocidos por su capacidad de elevación, pero podrían ser una forma genial de traer los satélites no operativos de vuelta a la Tierra, según un equipo de ingenieros.

Los satélites que ya no funcionan son un problema para las naves que orbitan la tierra. En 2009, una de ellas se cruzó en el camino de un satélite operativo, lo que destruyó ambos aparatos dejando tras de sí miles de piezas de basura espacial.

Una forma de prevenir estas colisiones es hacer que los satélites enciendan sus motores al final de su vida útil para entrar en la atmósfera terrestre, en la que serían destruidos. Pero para conseguir esto se necesita darles combustible extra, lo que significa una masa adicional que aumenta el precio del lanzamiento.

Simulación del globo
Simulación del globo. CSA, NASA.

Los globos serían una forma más barata de resolver el problema, explica este equipo de ingenieros. Kristin Gates de la Corporación Global Aeroespacial en Altadena, California, presentó la idea el martes en la conferencia de Especialistas en Astrodinámica en Toronto, Canadá.

Destrucción más rápida

Cualquier nuevo satélite podría ser enviado al espacio con un globo acoplado a la cubierta. Una vez que el satélite alcanzase el final de su vida útil, se llenaría el globo con helio u otro gas, aumentando la fuerza de arrastre cuando el globo choque con la atmósfera terrestre.

Un globo de 37 metros llevaría un satélite de 1200 kg de una órbita de 830 km a una altitud que permitiría su desintegración en menos de un año, según el equipo de ingenieros. sin el globo, se tardarían décadas.

El globo y el equipamiento necesario para inflar el globo añaden sólo 36 km de masa al satélite, menos que la cantidad de combustible que sería necesaria para sacarlo de órbita sin el globo, explica el equipo.

Satélites que vuelan bajo

Brian Weeden de la Secure World Foundation en Washington, que promueve el uso pacífico del espacio, dice que el concepto es realizable. Sin embargo, añade que no funcionaría con todos los satélites -los satélites geoestacionarios están a 36.000 km donde la concentración del gas es demasiado baja para conseguir el empuje necesario.

El presidente de la Corporación, Kerry Nock, admite que el concepto del globo sólo funcionaría por debajo de los 1.500 km, pero añade que eso queire decir que se abarcaría una región muy congestionada, la que se encuentra entre los 800 y los 1.500, en la que se produjo el accidente de 2009.

El problema con los restos espaciales empeorará a menos que se haga algo para combatirlo, dijo Nock. “Es un problema creciente y no va a desaparecer por sí solo”.

La empresa está buscando financiación para hacer una demostración de su idea, llamada GOLD (Gossamer Orbit Lowering Device).

Este artículo ha sido traducido de New Scientist y publicado bajo licencia CC by-sa

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