La Tierra como un planeta extrasolar

En algún lugar de la Vía Láctea, los astrónomos han encontrado un mundo que contiene los ingredientes básicos para la vida. Cuando observaron a través de un espectrógrafo de alta resolución la luz de la estrella reflejada desde la luna del planeta, encontraron restos de ozono, oxígeno, sodio y nitrógeno. Desgraciadamente, el planeta es la Tierra, pero los investigadores dicen que una técnica similar podría ser utilizada para encontrar signos de vida en planetas que orbiten otras estrellas.

Los astrónomos han descubierto cientos de planetas fuera de nuestro sistema solar, pero conocen muy poco sobre ellos. Las inspecciones telescópicas revelan sólo información básica sobre la masa mínima de un planeta extrasolar, su distancia a la estrella principal, y sobre si puede ser gaseosa o rocosa, como la Tierra.

Para aprender más sobre estos planetas extraños, los astrónomos se han ayudado de un fenómeno llamada ocultación estelar. Cuando un planeta se mueve o pasa entre su estrella y la Tierra, los componentes de la atmósfera del planeta restan algunas longitudes de onda de la luz del astro y añaden otras. Al observar esta luz con un espectrógrafo, los científicos pueden deducir la composición de la atmósfera del planeta. En 2001, un equipo de astrónomos liderados por David Charbonneau, de Harvard, utilizaron esta técnica para detectar sodio en la atmósfera de un “Jupiter caliente” (en la imagen) que orbitaba una estrella a 150 de años luz de nosotros.

Pero nadie sabía si ese enfoque funcionaría con un planeta mucho más pequeño del tipo de la Tierra. El astrofísico Alfred Vidal-Madjar y sus compañeros del Institut d’Astrophysique de Paris decidieron probar la idea en el mundo más parecido al nuestro que pudiesen encontrar: la Tierra. Para tratar a la Tierra como un planeta extrasolar, los investigadores observaron la luz del sol filtrada a través de la atmósfera terrestre durante un eclipse lunar parcial en 2008. En un eclipse lunar, la Tierra pasa entre el sol y la luna. Desde el punto de vista de la Luna lo que ocurre es muy parecido a lo que se puede ver cuando un planeta extrasolar pasa por delante de su estrella, dice Vidal-Madjar.

Jupiter caliente analizado. Alfred Vidal-Madjar.

Jupiter caliente analizado. Alfred Vidal-Madjar.

Utilizando SOPHIE, un espectrógrafo de alta resolución junto con un telescopio de 1.93 metros del Observatoire de Haute Provence del sur de Francia, los investigadores pudieron detectar ozono, oxígeno, nitrógeno y sodio en la luz reflejada por la atmósfera terrestre. “La sorpresa fue que tuvimos éxito con observaciones bastante malas y bajo condiciones meteorológicas adversas”, dijo Vidal-Madjar. “Pero lo fácil que se detecta el oxígeno es un punto a favor de las investigaciones de resolución espectral”. El equipo publicó sus descubrimientos en un artículo acpetado para ser publicado en Astronomy & Astrophysics.

“Es un artículo importante”, dijo Charbonneau. “Muchos de nosotros tenemos grandes esperanzas de que la utilización de este método pueda traer la primera búsqueda seria de vida fuera del sistema solar”. Será difícil de conseguir, comentó el científico planetario James Kasting de Pennsylvania State University. “El equipo francés ha hecho un gran trabajo”, dijo, “pero es muy difícil conseguir un espectro en el tránsito de un planeta del tipo de la Tierra en la zona habitable de su estrella”. El problema, apunta Kasting, es que los mundos similares a la Tierra tendrían atmósferas muy finas, lo que podría dificultar su detección, y que el pequeño tamaño las hace difíciles de detectar en el momento preciso.

Las probabilidades pueden incrementarse si la ESA lanza PLATO (Planetary Transits and Oscillations of Stars) en 2017, que debería dar a los astrónomos un atlas completo de los planetas en tránsito a unos 300 años luz. Vidal-Madjar dice que él y sus compañeros esperarán ansiosos para saber si se tendrá la misma suerte con estos planetas que la que ellos tuvieron con la Tierra.

Este artículo ha sido traducido de Science Magazine y publicado bajo licencia CC by-sa

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s

A %d blogueros les gusta esto: