Los adultos recuerdan las anécdotas negativas de una manera más difusa que los niños

Las emociones -sobre todo aquellas provocadas por anécdotas negativas- pueden provocar memorias distorsionadas e inadecuadas, pero con menor frecuencia en niños que en adultos, según un estudio de la Universidad de Cornell.

Los hallazgos, publicados en línea en el Journal of Experimental Child Psychology, contradicen la creencia legal y psicológica más extendida y tienen implicaciones en el sistema de justicia criminal, informan Charles Brainerd y Valerie Reyna, profesores de desarrollo humano y co-autores del libro de 2005 “The Science of False Memory”.

Los investigadores habían demostrado anteriormente que los adultos dan mucha más importancia a las anécdotas que los niños. Pero las teorías sobre la memoria más importantes en las que se basa el sistema legal aseguran que los adultos recuerdan los eventos negativos mejor que los niños y tienen menos recuerdos distorsionados sobre ellas. Los datos de Braynerd y Reyna muestran que estas teorías no son del todo exactas.

Los experimentos llevados a cabo en el Laboratorio de Neurociencia y Memoria de Cornell muestran que las experiencias que estimulan emociones negativas son muy malas para la precisión de los recuerdos de los niños pero mucho peores para los adultos. Cuando una experiencia tiene connotaciones emotivas negativas, los niveles de memoria certera son más bajos y los de memoria errónea son mayores.

Los investigadores analizaron el comportamiento de niños, de edades comprendidas entre 7 y 11 años, y adultos jóvenes, entre 18 y 23, al enseñarles listas de palabras emotivas estrechamente relacionadas -dolor, cortar, ¡ay!, llorar- pero en cada lista había palabras relacionadas que no estaban -como “herir”. Cuando se les pedía que reconociesen las palabras de la lista, muchos recordaban por error “herir” como una de las palabras. Estos errores permitieron a los investigadores determinar el nivel de recuerdos falsos inducidos por las emociones a cada edad.

“Encontramos cosas diferentes a las que dicen las teorías más improtantes sobre memoria emocional en adultos”, dijo Brainerd. Esas teorías dicen que “cuando estás involucrado en una experiencia muy negativa de algún tipo, como un crimen, te concentras y prestas atención a los detalles”.

“Pero nuestra investigación mostró que lo más correcto es justo lo contrario. Manipulando el contenido emotivo de listas de palabras, encontramos que cuanto mayor fuese el contenido emocional, se producían mayores cantidades de memorias falsas. Y cuando añades excitación a la ecuación. la memoria se distorsiona más”. Dos psicólogos experimentales de China con los que Brainerd habló dicen haber repetido con éxito todos estos resultados.

El trabajo de Brainerd y Reyna “muestra que estas teorías más importantes de adultos -por ejemplo que tu memoria es mucho más precisa en experiencias emotivas negativas- son erróneas”, dijo Brainerd. “Hemos podido mostrar que la memoria se distorsiona más en esas situaciones”.

Las implicaciones de este descubrimiento son muy importantes para el sistema legal americano. Brainerd, quien dirige el programa de psicología legal de Cornell, dijo que los forenses recogen pruebas en menos del 10% de los delitos en EEUU y en menos de la mitad esas pruebas se pueden utilizar para condenar a alguien.

“En la mayoría de los casos, la única evidencia viene dada por lo que la gente dice que ocurrió”, dijo Brainerd. “Nada más. Así que la pregunta sobre las condiciones en las que la memoria recoge eventos distorsionados es fundamental para comprender la fiabilidad de las pruebas”.

“Una de las principales razones por las que la gente analiza la distorsión de la memoria es su conexión legal”, dijo Brainerd. “En un juzgado, los eventos son emotivos. Por lo tanto, la pregunta es si el contenido emotivo de esas experiencias que intentas recordar hace que los recuerdos sean más precisos o menos es la gran pregunta”.

La National Science Foundation apoyó esta investigación.

Este artículo ha sido traducido de Science Daily y publicado bajo licencia CC by-sa

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