De alces y hombres: Un estudio que ha durado 50 años revela un vínculo entre la artritis y la malnutrición infantil

Se ve como un símbolo de la vejez, pero los científicos han descubierto que la artritis no es sólo un problema humano tras 50 años de investigación que han revelado que los alces sufren una enfermedad idéntica. La investigación, publicada en Ecology Letters, también arroja nueva luz sobre la forma en la que la malnutrición temprana puede llevar a un problema tanto en alces como en humanos.

El estudio, que comenzó en 1958, se llevó a cabo en la Isla Royale, una zona salvaje del Parque Nacional de Lake Superior en Estados Unidos, que sólo tiene un depredador: el lobo, y una presa: el alce. La investigación ha sido llevada a cabo por tres generaciones de científicos que han estudiado los restos óseos de más de 4.000 alces, la mayoría de los cuales habían sido devorados por los lobos o muertos a causa de los duros inviernos.

Alces

Alces. Wikipedia.

“Para cuando el estudio llegó a la segunda década, ya tenía pruebas suficientes de la osteoartritis (OA) en la población de alces”, explicó el autor líder del proyecto, Rolf Peterson de Michigan Tech. “La OA es una enfermedad idéntica a la que se da en humanos. Se suele pensar que está causada por el paso del tiempo, pero las causas reales y complejas no han sido comprendidas todavía”.

En la población de Isla Royale, la OA es especialmente mortal porque no permite que los alces escapen de los lobos, lo que quiere decir que la OA tiene un vínculo muy fuerte con la tasa de supervivencia.

Durante el estudio, el equipo descubrió un aumento en la OA al aumentar la población de alces y una disminución  cuando la población bajó, lo que hace pensar que la OA está vinculada a la malnutrición en las épocas en que la comida escasea. El equipo encontró que los que sufrían la escasez de jóvenes tenían más posibilidades de desarrollar la enfermedad de adultos.

“Hemos visto cómo la malnutrición en etapas tempranas incrementa el riesgo de OA posteriormente, pero esto también se aplica a los humanos”, dijo Peterson.

“Estos hallazgos arrojan nuevas luces sobre la forma en la que los humanos desarrollaron inicialmente la enfermedad”, dijo el co-autor Clark Spencer Larsen, un antropólogo experto de la Universidad de Ohio. “El estudio de los restos humanos en contextos arqueológicos revela que la OA aumentó cuando las sociedades pasaron de cazar y alimentarse de frutas silvestres a una mayor dependencia de los cultivos”.

Estos cambios se documentaron en una población continental de nativos americanos de hace 1000 años. En este grupo, la artritis se incrementó en un 65% cuando la sociedad pasó de vivir de la caza a la agricultura y a cultivar maíz.

“Inicialmente se culpó a la fuerte carga de trabajo de los agricultores. Sin embargo, la nueva investigación muestra que, al igual que los alces en Isla Royale, las deficiencias nutricionales en etapas tempranas pueden haber sido la causa principal. La malnutrición era, sin duda, parte de la vida de muchas sociedades humanas prehistóricas y continua siendo una realidad para millones de personas en todo el mundo, por lo que este estudio es también relevante para la sociedad actual”.

“Este estudio nos da una visión única de las complejas causas de OA”, concluye Peterson. “El vínculo entre la malnutrición temprana y la artritis, tanto en personas como en alces, revela que la OA es más compleja que lo que se cree habitualmente y está vinculada con la psicología y la historia. Además el estudio resalta la importancia de la enfermedad en el presente y el pasado de los humanos”.

Este artículo ha sido traducido de Science Daily y publicado bajo licencia CC by-sa

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