La NASA desvela datos sobre potenciales planetas extrasolares

La misión Kepler ha sacado a la luz  los datos científicos sobre más de 156.000 estrellas recogidos durante 43 días. Estas estrellas están siendo observadas para buscar sutiles cambios en el brillo como parte de una búsqueda de planetas similares a la Tierra fuera del Sistema Solar.

Los astrónomos utilizarán estos nuevos datos para determinar si los planetas que orbitan las estrellas son responsables de las variaciones en el brillo de varios cientos de estrellas. Estas estrellas abarcan un amplio abanico de temperaturas, tamaños y edades. Muchas de ellas son estables, aunque otras fluctúan. Algunas presentan manchas similares a las manchas solares y unas pocas expulsan llamas que podrían esterilizar los planetas cercanos.

Kepler, un observatorio espacial, busca indicios de la existencia de planetas midiendo las diminutas variaciones en el brillo de las estrellas cuando los planetas pasan por delante. El tamaño del planeta puede ser hallado por el cambio en el brillo.

Distribución de masas y tamaños de los planetas

Distribución de masas y tamaños de los planetas. Ref: NASA

El equipo formado por 28 científicos también utiliza otros telescopios terrestres, así como el Hubble y el Telescopio Spitzer para realizar observaciones sobre un conjunto fijo de 400 objetos. el campo de estrellas que Kepler está observando forma parte de las constelaciones de Cygnus y Lira y puede ser vista desde la Tierra sólo en el período comprendido entre la primavera y el principio del otoño. Los datos de estos otros observatorios determinarán qué candidatos podrán ser identificados como planetas. Los datos serán publicados a la comunidad internacional en febrero de 2011.

Sin esa información adicional, los candidatos que sí que son planetas no pueden distinguirse de las falsas alarmas, como por ejemplo las estrellas binarias. El tamaño de los candidatos planetarios también será sólo aproximado hasta que el tamaño de las estrellas que orbitan se determine a partir de observaciones espectroscópicas realizadas por telescopios terrestres.

“Espero con ansiedad que la comunidad científica pueda analizar los datos y anuncie nuevos exoplanetas en los próximos meses”, dijo Lia LaPiana, la directora del programa Kepler en los cuarteles generales de la NASA.

“Son los datos más precisos, largos y abundantes de la fotometría estelar jamás obtenidos”, dijo el investigador David Koch del Centro de Investigación Ames de la NASA. “Los resultados se mejorarán cuando obtengamos más datos con el tiempo”.

Kepler seguirá realizando operaciones científicas al menos hasta noviembre de 2012, buscando planetas tan pequeños como la Tierra, incluyendo aquellos que orbitan estrellas en una zona templada y habitable en la que el agua líquida pueda existir en la superficie del planeta. Dado que el paso de los planetas que se encuentren en zonas habitables de otras estrellas ocurren más o menos una vez al año y necesitan 3 pasos para poder ser verificados, se espera que lleve tres años como mínimo localizar y verificar un planeta del tipo de la Tierra.

“Las observaciones de Kepler nos dirán si hay muchas estrellas con planetas que puedan albergar vida  o si hay muchas posibilidades de que estemos solos en la galaxia”, dijo el investigador principal William Borucki.

Para ver los datos puedes entrar en: http://archive.stsci.edu/kepler

Para obtener más información sobre la misión: http://www.nasa.gov/kepler

Este artículo ha sido traducido de Science Daily y publicado bajo licencia CC by-sa

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