Un tercio de Marte pudo haber estado cubierto por un gran océano

Es probable que un gran océano cubriese la superficie marciana hace unos 3.500 millones de años, según un nuevo estudio llevado a cabo por científicos de la Universidad de Colorado.

El estudio es el primero que combina un análisis de los parámetros relacionados con el agua incluyendo muestras de depósitos en forma de delta con los miles de cauces de río con el objetivo de comprobar la existencia de un océano que sería responsable de una hidrosfera global en las etapas iniciales del Planeta Rojo. Aunque la idea de un gran, antiguo océano en Marte ha sido repetidamente propuesta y analizada desde hace 20 años, el nuevo estudio da más datos para apoyar la idea de un mar en el planeta durante la era Noachiana, hace más de 3.000 millones de años, según explicó el investigador Gaetano Di Achille, que lideró el estudio.

Un artículo sobre el tema firmado por Di Achille y el profesor asociado Brian Hynek del departamento de Ciencias Geológicas de la Universidad de Colorado (CU-Boulder) aparece en el último número de la revista Nature Geoscience.

marte en 2001

Marte en 2001

Más de la mitad de los 52 deltas identificados por los investigadores de CU en el nuevo estudio -a cada uno de los cuales llegaban numerosos ríos- probablemente marca los límites del océano, dado que todos ellos están a una altura similar. Veintinueve de ellos estaban conectados con el antiguo océano de Marte o al nivel freático del océano y de varios lagos grandes, comentó Di Achille.

El estudio es el primero en integrar varios conjuntos de datos sobre deltas, valles y topografía obtenidos por varias misiones de la NASA y la ESA que orbitan Marte desde 2001, explicó Hynek. El estudio implica que el Marte antiguo probablemente tenía un ciclo hidrológico similar al de la Tierra, inluyendo precipitaciones, escorrentías, nubes y hielo, comentó.

Di Achille y Hynek utilizaron un sistema de información geográfica, o GIS, para hacer un mapa del terreno marciano y concluir que el océano probablemente habría cubierto el 36% del planeta y contendría unos 124 millones de kilómetros cúbicos de agua. La cantidad de agua en el antiguo océano equivaldría a una capa de 550 metros de profundidad que cubriese el planeta al completo.

La elevación media de los deltas es sorprendentemente similar en todo el planeta, dijo Di Achille. Además, los antiguos grandes lagos de Marte que están a una altura superior al mar y están formados por el impacto de meteoritos, podrían haberse llenado gracias al transporte de agua entre los lagos y el antiguo mar, según los investigadores.

Un segundo estudio llevado a cabo por Hynek junto con Michael Beach y la estudiante Monica Hoke que se publicará en el Journal of Geophysical Research detectó unos 40.000 valles de ríos en Marte. Esto es un cantidad cuatro veces mayor a la que se conocía hasta ahora, explicó Hynek.

Los valles de los ríos eran la fuente del sedimento que se llevaba aguas abajo y se depositaba en los deltas adyacentes al océano, dijo Hynek. “La abundancia de estos valles de río requerían una gran cantidad de precipitación”, dijo.

“Estos resultados analizados en conjunto apoyan las teorías existentes sobre el tiempo que tardó en formarse y desaparecer un océano marciano y dejan ver que las condiciones de la superficie durante ese tiempo probablemente hayan permitido la existencia de una hidrosfera activa y global que estuviese formada por las redes de valles, los deltas y un gran océano”, escribieron los autores en Nature Geoscience.

“Una de las principales preguntas que nos gustaría responder es dónde fue todo el agua”, dijo Di Achille. Explicó que próximas misiones a Marte -incluyendo la misión MAVEN que saldrá en 2013 y costará 485 millones de dólares- deberían ayudar a responder estas preguntas así como dar nuevas pistas sobre la historia del agua marciana.

Los deltas de los ríos marcianos son de gran interés para los científicos planetarios porque los deltas de la Tierra entierran rápidamente carbón orgánico y otros biomarcadores de vida y son un objetivo prioritario para próximas exploraciones. La mayoría de los astrobiólogos creen que cualquier indicio de vida en Marte se descubrirá en capas subterráneas. “En la Tierra, los deltas y los lagos son coleccionistas excelentes de la vida pasada”, dijo Di Achille. “Si la vida se desarrolló en algún momento en Marte, la clave para descubrirla estará en los deltas”.

El estudio se realizó con fondos del Mars Data Analysis Program de la NASA.

Este artículo ha sido traducido de Science Daily y publicado bajo licencia CC by-sa
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