¿Siguen creándose lunas en el Sistema Solar?

Que no cierren aun la sala de maternidad lunar. Nuevas simulaciones estiman que siete de las lunas de Saturno se formaron hace tan sólo 10 millones de años -4.000 millones de años después que las otras 55 lunas que orbitan el planeta. Los investigadores creen que más nuevas lunas podrían crearse porque los procesos que crearon las más recientes siguen activos.

Incluso antes de que la nave Cassini llegase a Saturno hace seis años, los científicos se preguntaban por los orígenes de las siete lunas diminutas que orbitan muy cerca de los magníficos anillos del planeta. Las siete, incluyendo Pandora y Epimeteo, tienen forma de cacahuete como los asteroides, lo que sugiere que fueron formadas al comienzo del sistema solar y atraídas por la gravedad de Saturno. Pero los instrumentos de Cassini han descubierto que la densidad de las lunas del anillo estaba más cercana a un queso Gruyer que a un asteroide: menos de 1 g/cm3. Esta diferencia significa que, al contrario que el Sol, los planetas y otras lunas del sistema solar, las lunas del anillo no se condensaron a partir de un disco inicial de gas y polvo. ¿Entonces de dónde vienen?

Saturno

Saturno. Wikipedia.

La respuesta más obvia es que el material de los anillos de Saturno se desprendió para crear las lunas, pero nadie ha podido desarrollar un modelo informático coherente que imitase este proceso. Ahora un equipo de investigadores ha hecho exactamente eso. Combinando y adaptando los modelos informáticos diseñados para simular la formación del sistema solar y el movimiento de las órbitas planetarias, los investigadores pudieron mostrar que las siete lunas se condensaron directamente a partir de los anillos y aun mantienen su débil consistencia.

En el complicado proceso está involucrado  el material del anillo, que está compuesto sobre todo por pequeños granos de polvo y cristales de hielo, justo por encima de lo que se conoce como límite Roche. Esa es la mínima distancia -en el caso de Saturno, 147.000 km desde su centro de gravedad- a la que un objeto, por ejemplo un satélite,  puede acercarse al cuerpo planetario sin ser pulverizado y convertido en un anillo por la gravedad del cuerpo. Justo por encima del límite de Roche, el material del anillo puede empezar a desprenderse o a añadirse. Con el tiempo, estas partículas desprendidas se unen bajo su propia gravedad, en primer lugar para formar diminutos satélites y más tarde lunas mayores -aunque todavía pequeñas-, según informa el equipo en el número de hoy de Nature.

Las interacciones gravitacionales del material del anillo más allá del límite hacen “la adicción de material es inevitable”, dice el científico planetario y coautor Sébastien Charnoz de la Universidad Paris Diderot. Como indican las simulaciones, explica, se produjeron uniones entre el material añadido, lo que llevaron a objetos cada vez más grandes. Pronto, según dice, esas lunas diminutas “como Pandora y Epimeteo aparecieron”.

Charnoz dice que los resultados deberían alterar la forma en que los científicos planetarios ven la formación del sistema solar. Anteriormente, él y otros investigadores habían creído que todos los cuerpos del sistema solar se habían formado hace más de 4.000 millones de años. Pero ahora “vemos que es posible, incluso hoy, la formación de nuevos satélites”.

El astrónomo y miembro del equipo de Cassini, Joseph Burns de la Universidad de Cornell, dice que los investigadores han podido detallar cómo se crearon las lunas de Saturno. También han demostrado, continúa, que un proceso similar podría haber ayudado a crear nuestra Lunea, cuando un anillo de material se creó alrededor de nuestro muy joven planeta después de chocar con un objeto del tamaño de Marte.

Este artículo ha sido traducido de ScienceMag y publicado bajo licencia CC by-sa

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