¿Podrá la humanidad diseñar una sonda capaz de visitar otra estrella?

El Proyecto Iccarus es un plan ambicioso que tiene como objetivo revaluar la capacidad de la humanidad para enviar una nave espacial a otra estrella, pero ¿hay algo más que ciencia ficción?

Hasta hace poco, los geólogos planetarios tenían sólo un puñado de sujetos de estudio. Sin embargo, el descubrimiento de exoplanetas ha cambiado todo esto. El número de planetas conocidos que orbitan otras estrellas está cerca del medio millar y sólo unos pocos astrónomos dudan todavía de que un cuerpo similar a la Tierra aparecerá en algún lugar muy pronto.

Cuando esto ocurra, querremos estudiarlo con un detalle sin precedentes. Querremos conocer su masa, temperatura y composición atmosférica, su color, si tiene mares y continentes y si sus condiciones permiten la vida, quizá incluso vida inteligente. Pero sobre todo querremos saber si podremos visitar ese lugar.

Un viaje como este no será fácil pero puede que no sea completamente imposible. De hecho, los ingenieros aeroespaciales han ideado varias sondas interplanetarias. Uno de los más famosos es el Proyecto Daedalus, un proyecto que se llevó a cabo en los 70 por parte de la British Interplanetary Society para crear una nave, propulsada por energía nuclear, capaz de visitar la estrella Barnard, a unos 6 años luz, en menos de 50 años.

Ikaro

Prototipo de interfaz web del sistema de control de Ikaro.

Hoy, la British Interplanetary Society y otra organización llamada la Tau Zero Foundation han publicado planes en arXiv para rediseñar Daedalus tras los 30 años de avances tecnológicos que se han dado desde que se pensó el proyecto original. El nuevo plan se llama Poryecto Icarus -que en la mitología griega es el hijo de Daedalus quien murió tras volar demasiado cerca del sol.

Lo interesante de Icarus es que podría ser una medida interesante del progreso en las tecnologías de propulsión nuclear en estos 30 años.

Por aquel entonces, la idea fue fusionar deuterio con helio-3 en pequeñas bolitas calentándolas con un potente haz de electrones. La explosión resultante, repetida 250 veces por segundo, debería acelear la nave al 12% de la velocidad de la luz, con lo que tardaría 50 años en llegar.

Las dificultades de este proyecto son múltiples. Construir un sistema de propulsión que trabaje durante 50 años en estas condiciones extremas no es algo sencillo, el combustible para un viaje como este tendría que ser extraído de las atmósferas de los gigantes gaseosos y luego vendría el problema de frenar la nave al llegar, lo que Daedalus tenía previsto solucionar pasando de largo.

El equipo de Icarus tiene previsto repensar todos estos problemas para determinar si son hoy más fáciles de solucionar que hace 30 años.

Uno de los problemas de diseño que Daedalus tuvo fue pretender que el viaje durase menos que el tiempo de vida de un ser humano: 50 años. Sin embargo, otro objetivo importante es asegurarse de que los retos de diseño son alcanzables durante el tiempo de vida de los científicos e ingenieros del proyecto. Es evidente que los científicos envueltos en Daedalus no lo consiguieron.

¿Puede Icarus ser llevado a cabo cumpliendo todos estos criterios? Si no es posible, sería poco más que ciencia ficción: ¿quién pagaría por un proyecto que sabe que no se podrá terminar?

Pero si fuese posible, podríamos mandar una sonda a un planeta similar a la Tierra en un futuro no muy lejano. Siempre y cuando encontremos uno.

Ref: arxiv.org/abs/1005.3833: PROJECT ICARUS: Son of Daedalus Flying Closer to Another Star

Este artículo ha sido traducido de Technology Review y publicado bajo licencia CC by-sa

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