¿Es el cometa Halley un intruso alienígena?

Nuestro Sol puede haber robado la gran mayoría de sus cometas de otras estrellas. El robo podría explicar la misteriosa cantidad de objetos en una zona enorme alrededor del Sol llamada la nube de Oort.

La nube de Oort consiste en una serie de cometas que se cree que orbitan el Sol en una aureola esférica situada 50.000 veces más lejos del Sol que la Tierra -en los confines del Sistema Solar. ¿Cómo llegaron los cometas ahí? Según la teoría standard, se formaron mucho más cerca del Sol y luego migraron hacia su actual situación en un proceso de dos etapas.

Primero, la gravedad de los planetas gigantes los lanzó a órbitas más grandes para formar el Disco Disperso. Los objetos del Disco Disperso llegan a una distancia del Sol similar a la de Neptuno, pero se alejan a decenas de veces esa distancia, hasta más de 1.000 veces la distancia del Sol a la Tierra. A esa lejana distancia, el empuje gravitacional de la galaxia es insignificante, así que muchos objetos del Disco son expulsados y pueblan la nube de Oort.

Sin embargo, hay un problema con esta teoría. Las simulaciones han predicho durante mucho tiempo que este proceso sólo llevaría objetos 10 veces el número de cometas que hay en el Disco Disperso hacia la nube de Oort, sin embargo, en la nube de Oort hay 700 veces esa cantidad.

“Esta teoría bonita que hemos estado desarrollando durante 25 años simplemente explota y se quema”, Hal Levison del Southwest Research Institute de Boulder, Colorado, dijo en una reunión de la American Astronomical Society de Boston la semana pasada.

Nube Oort

Nube Oort. Wikipedia.

Levison y sus compañeros dicen que muchos de los objetos de la nube de Oort pueden haber sido robados de otras estrellas que nacieron en la misma Nube Molecular que el Sol. La mayoría de las estrellas como el Sol se forman en grupos de entre 10 y 1.000 miembros. De acuerdo con las simulaciones realizadas por este equipo, los encuentros entre estrellas en este ambiente tan poblado tienden a distorsionar sus Discos Dispersos y expulsar objetos de ellos, creando una reserva de cometas flotantes libres.

Cuando las estrellas dejan el grupo, algunos de estos objetos se mueven con ellas, quedándose atrapadas en grandes nubes similares a Oort. “Se dirigen en la misma dirección juntas y finalmente se unen”, dijo Levison. Esto podría explicar el alto número de objetos en la nube de Oort de nuestro Sistema Solar. Si la mayoría de los miembros de la nube fueron capturados desde otras estrellas, entonces los cometas famosos como Halley y Hale-Bopp, cuyas trayectorias sugieren que alguna vez habitaron la nube de Oort, probablemente también lo fueron, según Levison.

Brian Marsden del Centro Smithsonian de Harvard en Massachusetts, que no estuvo involucrado en el estudio dice que es demasiado pronto para decir si es cierto que hay demasiados objetos en la nube de Oort, dado que las observaciones no son suficientemente buenas como para dar precisas estimaciones de la población que hay allí. Pero si la sobreabundancia fuese consistente con otras investigaciones, el escenario de la captura lo podría explicar. “Es una idea muy interesante y podría funcionar”.

Este artículo ha sido traducido de New Scientist y publicado bajo licencia CC by-sa

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