Apostando por la flora que “suda” combustible

Una nueva compañía ha construido una planta piloto en Texas que se espera que empiece a producir etanol y gasoil de una manera completamente nueva: con un organismo que sude combustible.

La compañía, Joule Unlimited de Cambridge Massachussets, ha desarrollado varios organismos genéticamente alterados que absorben la luz y el dióxido de carbono y lo combinan en hidrocarburos.

Los organismos -sobre todo plantas unicelulares- viven en un panel que se parece un poco a una placa solar fotovoltaica. Los colocan bajo una capa de cristal que se monta en un marco y se pone cara al sol.

Viven en aguas salinas y necesitan pequeñas cantidades de nutrientes, dijo William J. Sims, presidente y jefe ejecutivo de Joule.

Esquema del proyecto. Joules Unilimited.

Esquema del proyecto. Joules Unilimited.

Explicó que cuando los muevan del laboratorio al campo podrán comprobar su tolerancia a variaciones de temperatura y otros problemas. Pueden sobrevivir al frío, pero el lugar escogido, Lender, 50 km al norte de Austin, es bueno porque no es probable que se creen capas de hielo.

Muchas compañías persiguen el desarrollo de combustible desde algas inmersas en agua enriquecida con dióxido de carbono que luego absorben la luz. Las algas producen grasas y lípidos rápidamente; el truco es luego exprimirlos y sacar de ellos el aceite de un modo que no utilice mucha energía. Este paso no se ha podido comercializar.

Pero Joule dice que sus organismos liberan su aceite y sobreviven para hacer más. Además, el combustible diésel es fácil de conseguir porque, como muchos hidrocarburos oleosos, es más ligero que el agua y tiende a separarse. El etanol se mezcla con el agua y ha de ser destilado, pero la tecnología para conseguir eso es muy común.

Aunque la tecnología aun está en una fase de laboratorio, el sistema de Joule fue recientemente clasificado por Technology Review, la revista del MIT, como uno de las 10 tecnologías emergentes más importantes.

El proyecto piloto en Leander estará operativo en junio.

Sims se reserva detalles importantes sobre los organismos. Dijo que estaban basados en lo que ocurría en la naturaleza y que cada tipo crearía un compuesto químico diferente.

Las células comerán, se reproducirán y sudarán; el agua que fluye a través del sistema se llevará consigo los hidrocarburos para su posterior separación, dijo.

Tras ocho semanas, los trabajadores vacíaran el sistema y empezarán con un nuevo lote, declaró.

Actualmente el dióxido de carbono se inyecta, pero la estrategia a largo plazo es colocar el sistema cerca de una planta energética que utilice carbón o gas natural y capturar su CO2. Si las leyes ambientales se siguen endureciendo, una planta energética debería estar a instalar una planta de combustible para que se lleve el CO2 que sobre.

Otra fuente potencial es una planta convencional de etanol a base de maíz, que produce un flujo puro de dióxido de carbono.

La pasada semana, Joule dijo haber reunido más de 30 millones de dólares en la segunda ronda de financiación. Realizar el modelo real sería sencillo, dijo Sims, simplemente tienes que hacer los mismos paneles, las mismas tuberías y la planta de separación pero de mayor tamaño.

La compañía planea una producción de 100.000 litros de etanol cada año por acre, lo que sería mucho mayor que cualquier producción de desechos de madera o cualquier otra fuente de biomasa.

Por supuesto todo esto aun ha de ser demostrado, pero Joule espera realizar una producción comercial en 2012.

Este artículo ha sido traducido de NYTimes y publicado bajo licencia CC by-sa
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