La NASA encuentra signos de vida… en la Tierra

Al revés que algunos diarios sensacionalistas, no voy a asegurar que la NASA haya encontrado vida en Marte, porque es algo estúpido (y completamente falso). Sin embargo, la NASA ha encontrado signos de vida en la Tierra. Ya sé que esa afirmación no es tan sorprendente, pero sigue leyendo.

Utilizando el Advanced Land Imager (ALI) del satélite EO-1, NASA ha podido identificar una región del Ártico en la que bacterias ‘manchan’ el hielo. Borup Fiord Pass en la Isla Ellesmere del Ártico canadiense es único ya que en ningún otro punto del planeta el azufre se bombea a la superficie de forma natural. El resultado es una macha amarilla en la parte superior de la capa de hielo.

Al volar sobre ese punto en helicóptero, la mancha amarilla es obvia (ver imagen inferior), pero desde el espacio, es difícil de observarla. De hecho, identificar un área tan pequeña sería normalmente imposible para un satélite, pero los científicos de la NASA son gente muy lista y han solucionado el problema.

Imágenes desde helicóptero. NASA.

Imágenes desde helicóptero. NASA.

Utilizando un sensor especial llamado Hyperion, los científicos han podido observar la longitud de onda de la luz que es invisible a nuestros ojos. Hyperion puede ver más allá del espectro visible y recoger datos de un espectro tan sensible que ahora pueden ‘ver’ el azufre manchando la superficie desde el espacio, localizando el residuo líquido de Borup Fiord Pass. Dado que este azufre tiene una huella química determinada, la fuerza de esta huella en el espectro luminoso de luz dada por el hielo manchado permite estimar la cantidad de elemento presente en ese lugar.

Esto resulta asombroso, ¿pero por qué el azufre es tan importante?

La clave en todo esto es que el sulfuro es un subproducto de un mecanismo biológico complejo que está ocurriendo. El ácido sulfhídrico –el que desprenden los huevos podridos– se disuelve en el agua debajo del hielo canadiense y a través de complejas interacciones con microbios, los átomos de hidrógenos se separan de los de azufre. El satélite ve la mancha de azufre elemental fluir hacia la superficie, y se sabe que actúa como un rotulador fluorescente, apunta a la posición de los microbios.

Así que la NASA está viendo, por primera vez, la evidencia de que hay vida microbiana desde el espacio. ¿Entiendes ahora hacia dónde va todo esto? Sí, ahora la NASA tiene medios para observar los signos de vida en cualquier otra parte del sistema solar.

Imágenes desde el satélite

Imágenes desde el satélite. NASA.

Piensa, por ejemplo, en Europa, una de las lunas de Júpiter. Es un mundo rocoso (un poco más pequeño que nuestra luna), cubierta con hielo. Se cree que podría haber agua líquida en forma de océanos bajo la superficie, que potencialmente podrían albergar vida. ¿Pero cómo encontraríamos la vida en Europa si efectivamente estuviese ahí? Podríamos enviar una nave para hacer un agujero a través de los kilómetros de hielo o intentar encontrar una gran fisura hacia el océano.

O podríamos simplemente enviar un satélite a orbitar Europa, con un instrumento a bordo similar a Hyperion, para comenzar a buscar manchas amarillas en el hielo.

NASA admite que el sistema no es, ni mucho menos, perfecto, pero es muy alentado saber que el satélite EO-1 puede localizar de forma precisa los depósitos de azufre desde el espacio, consiguiendo imágenes similares a las que tomarían los helicópteros desde más abajo.

Por supuesto, buscar microbios que se alimenten de ácido sulfhídrico dando como resultado azufre implica buscar procesos similares a los observados en la Tierra. Así que tenemos que asumir que la vida en Europa es similar a la de la Tierra. Pero dado que la única vida que sabemos que existe es la de la Tierra, no es una mala aproximación.

Este artículo ha sido traducido de Discovery News y NASA y publicado bajo licencia CC by-sa
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