Los químicos utilizados para limpiar el crudo del Golfo de México podrían a su vez provocar problemas medioambientales

Autor: Abrahm LustgartenProPublica

Los compuestos químicos en los que BP ha basado su estrategia para romper el flujo continuo de crudo desde las profundidades del Golfo de México podría crear varios problemas medioambientales.

Incluso si los materiales, llamados dispersantes, son efectivos, BP ya ha comprado un tercio de las provisiones mundiales. Si la grieta de 1.500 metros bajo la superficie continuase durante semanas, o meses, esa cantidad se podría agotar.

El jueves, BP comenzó a utilizar compuestos químicos para disolver el crudo, tanto en la superficie como en las profundidades, desplegando unos 400 litros. Se cree que dispersar el petróleo es la mejor manera de proteger a las aves y mantener la mancha lejos de la costa. Sin embargo, los dispersantes contienen toxinas dañinas y pueden concentrar los restos tóxicos del crudo en el agua, donde pueden matar peces y hacerles migrar grandes distancias. La composición exacta de los dispersantes es secreta y está protegida por leyes comerciales, pero el pliego de condiciones de seguridad de uno de los productos, llamado Corexit, dice que incluye 2-butoxietanol, un compuesto que en grandes dosis está asociado con dolores de cabeza, vómitos y problemas reproductivos.

“La toxicidad química del compuesto dispersante es en muchos aspectos peor que la del crudo”, dijo Richard Charter, un experto en biología marina y vertidos de crudo que es consejero del Marine Marine Programs for Defenders of Wildlife y secretario del Gulf of the Farallones National Marine Sanctuary Advisory Council. “Es una compensación –hay problemas si lo haces y hay problemas si no lo haces– para minimizar los daños sobre la costa, pero al hacerlo puedes estar dañando de forma importante el ecosistema en altamar”.

BP no respondió a las peticiones para comentar este artículo.

Explosión responsable del vertido. Wikipedia.

Explosión responsable del vertido. Wikipedia.

Los dispersantes son mezclas de disolventes, tensoactivos y otros aditivos que rompen la tensión superficial de un vertido de crudo y hacen el aceite más soluble al agua, de acuerdo con un artículo publicado por la National Academy of Sciences. Se extienden por grandes extensiones de agua en bajas concentraciones -un litro puede cubrir varias hectáreas.

Una vez disperso, los diminutos restos de petróleo tienen más posibilidades de hundirse o permanecer en suspensión en las profundidades que flotar en la superficie creando un flujo continuo. El crudo disperso puede esparcirse rápidamente en las tres direcciones en vez de en dos, lo que lo hace más facilmente disipable por ondas y turbulencias que lo rompen y ayudan a los hidrocarburos más tóxicos a evaporarse.

Pero el crudo disperso también se puede depositar en las profundidades, donde se convierte en comida para organismos microscópicos en el inicio de la cadena alimenticia y finalmente termina en otros organismos. El proceso de evaporación también puede concentrar los compuestos tóxicos, particularmente los derivados llamados hidrocarburos aromáticos policíclicos (PAHs en inglés).

Estudios sobre  la dispersión del petróleo han demostrado que los compuestos utilizados se pueden acumular en marisco y otros organismos.

De acuerdo con un informe de la National Academy of Sciences de 2005, los dispersantes y el petróleo pueden matar huevos de peces. Un estudio sobre la dispersión del crudo en Coos Bay, Oregón, demostró que los PAH se acumularon en mejillones, según informa el artículo. Otro estudio examinando la salud de los peces tras el vertido del Exxon Valdez de Alaska en 1989 encontró que los PAHs afectaron a los corazones en crecimiento de los embriones de salmón en el Pacífico. La investigación propone que la dispersión del crudo que está filtrándose en el Golfo podría afectar a la industria del marisco de la zona.

“Una de las decisiones más difíciles que los responsables del vertido de crudo y los gestores de los recursos naturales tienen que tomar durante un vertido es evaluar los beneficios y las pérdidas asociadas con el uso de dispersante”, explica el informe de la Academia, llamado Oil Spill Dispersants, Efficacy and Effects. “No hay una comprensión suficiente del lugar al que llegará el petróleo en los ecosistemas acuáticos”.

Una versión de Corexit fue ampliamente utilizada tras el vertido de 1989 del Exxon Valdez, de acuerdo con un informe realizado por el grupo Alaska Community Action on Toxics, y fue posteriormente vinculada con los efectos sobre la salud de las personas incluyendo el sistema respiratorio, el sistema nervioso, el hígado, el riñón y trastornos sanguíneos. Pero el informe de la Academia deja claro que los dispersantes utilizados ahora son menos tóxicos que los que se utilizaron hace una década.

“Hay una cierta toxicidad”, dijo Robin Rorick, director de operaciones marinas y de seguidad del American Petroleum Institute. “Vemos el dispersante como una herramienta más. Se debe realizar un análisis sobre los beneficios medioambientales netos y determinar que es lo mejor”.

Charter, el experto marino, alertó de que los dispersantes deberían de ser utilizados con cuidado cuando se den las condiciones adecuadas.

“Ahora mismo hay mucha prisa por conseguir que el petróleo no se vea y no se hable de él”, dijo Charter. “Se puede utilizar cualquier recurso contra el vertido. Se puede llamar a los Marines y la Guardia Nacional. Esto es tan grande que es improbable que ninguna respuesta que se dé tenga mucho impacto. Básicamente lo que se hará será ver cómo ocurre”.

Ryan Knutson, de ProPublica contribuyó a este informe.

Abrahm Lustgarten es un periodista de investigación de ProPublica, una agencia independiente, sin ánimo de lucro.

Este artículo ha sido traducido de Scientific American y publicado bajo licencia CC by-sa
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