La búsqueda de los hermanos perdidos del Sol

Los astrónomos han publicado los resultados de la primera búsqueda seria de estrellas que nacieron con el Sol.

Hace unos 5 mil millones de años, nuestro Sol nacía en una nube de polvo y gas, probablemente junto con otras 1.000 estrellas. Estas estrellas deberían tener ahora una edad y composición similar a la de nuestra estrella.

Un estudio de estos hermanos estelares podría responder grandes preguntas sobre el origen del Sistema Solar y del Sol. Su distribución nos diría por qué lugares de la Vía Láctea ha viajado el Sol en los últimos 5 mil millones de años, cómo este viaje podría haber afectado al clima de la Tierra y a la vida que alberga. Además, su composición podría explicar por qué el Sol parece tener un contenido metálico mayor que el que se esperaría de un objeto de esta zona de la galaxia.

Trayectorias que podrían haber seguido las estrellas tras la explosión inicial. Technology Review.

Trayectorias que podrían haber seguido las estrellas tras la explosión inicial. Technology Review.

¿Entonces dónde están estos hermanos? Hoy, Anthony Brown de la Universidad de Missouri State y un par de compañeros publicaron los resultados del primer estudio concienzudo en búsqueda de hermanos del Sol. Y los resultados son decepcionantes.

El problema es la gran escala de la tarea. En los últimos años, los astrónomos han aprendido que la formación de estrellas es un proceso caótico y dinámico en el que las interacciones gravitatorias expulsan estrellas de la nube gaseosa en la que se formaron, como si se pulverizasen de algún tipo de manguera interestelar.

Esto quiere decir que los aproximadamente mil hermanos del Sol estarán desperdigados a lo largo de enormes distancias ocupando unos 3.000 años luz desde aquí. Brown y compañía dicen que este volumen de espacio contiene unos 100 millones de estrellas.

Desafortunadamente, los astrónomos tienen información precisa sobre sólo 100.000 estrellas, la mayoría de ella obtenida de la misión espacial Hipparos a principios de los 90. La mayoría de estas estrellas están a unos pocos cientos de años luz de aquí y no es en absoluto un mapa completo del entorno.

Teniendo en cuenta estos números, lo más probable es que sólo una o ninguna de estas estrellas sea un pariente del Sol.

A pesar de las probabilidades, Brown y sus colegas han sido muy cuidadosos al cruzar el catálogo de Hipparcos con los signos que indicarían parentesco.

La búsqueda dejó varios candidatos. Sin embargo, sólo uno de estos es de la misma edad del Sol y tiene una velocidad consistente con un origen común. Este es HIP 21158, una estrella blanca, de magnitud 7 en la constelación de Tauro.

Pero Brown dice que incluso HIP 21158 tiene pocas posibilidades de ser uno de los hermanos porque su velocidad es ligeramente elevada.

Su conclusión es que: “Esto significa que no hemos encontrado un hermano del Sol que no deje dudas en 100 pc alrededor del Sol”.

Esto es bastante deprimente porque la próxima actualización significativa del catálogo estera no se dará hasta dentro de una década. El sucesor de hipparco, Gaia, despegará en 2012 y catalogará mil millones de estrellas, creando un mapa tridimensional decente de la Vía Láctea por primera vez. Sin embargo, este catálogo no estará disponible hasta 2020.

Hay mucho que hacer mientras tanto. Para reducir la búsqueda, los astrónomos necesitarán entender mejor la forma en la que las estrellas se dispersan del conglomerado inicial. Esto significa que habrá que hacer mejores simulaciones de los efectos de las interacciones gravitacionales entre las estrellas, tener en cuenta el empuje gravitacional asimétrico de la Vía Láctea y comprender cómo las colisiones con las moléculas de polvo afecta a la dinámica.

Nada de esto será fácil. Se me ocurre la expresión “una aguja en un pajar”:

Ref: arxiv.org/abs/1004.4284:The Quest for the Sun’s Siblings: an Exploratory Search in the Hipparcos Catalogue

Este artículo ha sido traducido de Technology Review y publicado bajo licencia CC by-sa
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