La búsqueda de extraterrestres está a punto de dar un gran salto

Los científicos no han encontrado a E.T. aun, pero podrían estar cerca de descubrir los mejores lugares y las mejores formas de buscar vida alienígena durante futuras misiones espaciales, según afirmaron investigadores de la NASA el miércoles.

Los expertos en la búsqueda de vida extraterrestre hablaron con los periodistas de la Conferencia de Ciencia Astrobiólogica cerca de Houston para celebrar el 50º aniversario de la investigación astrobiólogica.

Los científicos allí reunidos dijeron que aun esperan encontrar vida en otra parte del Universo a pesar de la tormenta desatada esta semana tras las palabras del afamado cosmólogo Stephen Hawking, quien sugirió que quizá los humanos no deberían buscar con tanto ahínco vida extraterrestre ya que hay posibilidades de que nos quieran colonizar y diezmar nuestros recursos.

“Estamos interesados y preparados para descubrir cualquier forma de vida”, dijo Mary Voytek, astrobióloga, desde el Cuartel General de la NASA, durante una teleconferencia.

Asteroide

Los asteroides pueden albergar vida. Wikipedia.

Atraer nuevas misiones

El científico planetario de la Universidad de Cornell, Steve Squyres, investigador líder del proyecto Mars Exploration Rover, dijo que los científicos de la NASA están actualmente buscando una lista de 28 misiones que podrían ayudar a descubrir signos de vida extraterrestre en el futuro.

“La astrobiología y la búsqueda de vida es una tarea muy importante que deberíamos realizar durante las próximas exploraciones del sistema solar”, dijo Squyres.

Mencionó posibles misiones robóticas, incluyendo visitas a Mercurio, Marte, las lunas de Júpiter y Saturno; e incluso vuelos fuera del Sistema Solar. En particular, las lunas de Saturno: Titán -con sus lagos de metano y etano- y Enceladus, con sus concentraciones de vapor de agua, parecen ser los sitios habitables más probables.

Squyres también dijo que la NASA está analizando la posibilidad de llevar a cabo una misión ambiciosa a Marte que traería de vuelta las muestras rocosas para que los científicos las estudiasen en persona.

Esta misión “podría revelar una gran cantidad de datos sobre si Marte albergó alguna vez vida”, explicó.

Las muestras de Marte

Otros científicos en el panel acordaron que una muestra de Marte devuelta a la Tierra tendría un valor incalculable.

“Peronalmente creo que si en algún momento pudiéramos demostrar que hubo vida en Marte, tendremos que analizar las muestras aquí en la Tierra y no de forma robótica”, dijo Bill Schopf, investigador de UCLA. “Pienso que si tuviésemos rocas mañana y las pudiese tener en mi laboratorio, mañana mismo podríamos resolver el problema”.

Schopf y otro investigador, Jack Farmer de la Universidad de Arizona State, anunció los resultados de un reciente estudio en el que se encontró que un tipo de deposito mineral llamado sulfato puede albergal fósiles de organismos antiguos.

Aunque los científicos estudiaron muestras de sulfato de la Tierra, este material también está presente en grandes cantidades en Marte. El hecho de que encontrasen vida fosilizada en el sulfato de la Tierra significa que el sulfato de Marte sería capaz de guardar algúna pista sobre la vida, también, si la vida hubiese existido. Por ello, recoger muestras de sulfato en Marte sería un buen lugar de partida para buscar vida marciana, dijeron.

Otro posible lugar para buscar vida en el Sistema Solar son los asteroides. Los investigadores anunciaron el miércoles por primera vez que había encontrado prueba directa de agua congelada y compuestos orgánicos -que podrían incluir los ingredientes para la vida- en una roca espacial del cinturón de asteroides principal entre Marte y Júpiter. Tanto los materiales orgánicos como el agua son considerados imprescindible para que un lugar sea habitable.

“En cualquier momento que haya materiales como esos presentes habrá un candidato que merece ser estudiado”, dijo Squyres. “Deberíamos ir dónde los datos nos lleven”.

Este artículo ha sido traducido de SPACE y publicado bajo licencia CC by-sa
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