¿Cuánto tiempo se puede sobrevivir al vacío?

Lamentablemente sabemos cuánto pueden sobrevivir los humanos si se ven expuestos de repente al vacío espacial. Tres cosmonautas soviéticos murieron en 1971 cuando una válvula defectuosa provocó que la cápusla Soyuz 11 perdiese presión a una altitud de 168 km, poco antes de volver a entrar en la atmósfera terrestre. Las investigaciones desvelaron que la presión de la cabina había bajado a cero durante 11 minutos y 40 segundos, hasta que la atmósfera chocó con la atmósfera. La tripulación murió en 30 ó 40 segundos por hipoxia. “Se necesita tanto oxígeno como presión atmosférica para llevar oxígeno al cerebro”, dijo Jonathan Clark, antiguo cirujano de tripulantes espaciales.

Sin embargo, sabemos que es posible recuperarse de pequeños intervalos de tiempo en el vacío. En 1996 un técnico de la NASA estaba probando su traje en una cámara de vacío cuando la presión bajo al nivel que se experimentaría a una altitud de 36.500 metros. Se desmayó tras 12 o 15 segundos. La última cosa que recuerda es la saliva evaporándose de su lengua; esto se debe a que el agua se vaporiza a bajas presiones. Recuperó la consciencia 27 segundos después de que la cámara volviese a la presión equivalente a una altitud de 4.200 metros. Aunque se quedó pálido no le quedaron secuelas.

Sello conmemorativo de los tripulantes de Soyuz 11

Sello conmemorativo de los tripulantes de Soyuz 11. Wikipedia.

When the external pressure reduces, gas bubbles form in the blood, leading to lung damage within minutes. And the nervous system can be damaged within hours due to nitrogen dissolving out of the blood. A sudden drop in pressure can be devastating: air trapped in the lungs explodes within seconds. However, if you approach near-vacuum in a more gentle fashion and with intensive medical care standing by, it is possible to survive up to a minute, says Clark.

Según Clark, cuando la presión externa se reduce, se forman burbujas de gas en la sangre, lo que lleva a daños en el pulmón en cuestión de minutos. El sistema nervioso se puede dañar en unas horas debido a que el nitrógeno se disuelve en la sangre. Una caída repentina de la presión puede ser devastadora: el aire en los pulmones explota en segundos. Sin embargo, si te vas acercando al vacío de manera más paulatina y con cuidados médicos continuos, es posible sobrevivir un minuto.

Este artículo ha sido traducido de New Scientist y publicado bajo licencia CC by-sa

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