¿Hasta cuándo tendrán que quedarse en tierra los aviones por la ceniza del volcán islandes?

El fuego y el hielo han creado un desastre volcánico muy peligroso en Islandia cuyas consecuencias están sufriéndose en todo el mundo ya que ha obligado a evacuar a los habitantes de la isla y que miles de vuelos del norte y el oeste de Europa han sido cancelados.

Al menos 800 personas han sido evacuadas del área alrededor del glaciar Eyjafjallajokull (unos 120 km a las afueras de Reykjavik), para protegerles de las rápidas inundaciones. Los niveles fluviales han subido unos tres metros sobre la media cuando el calor volcánico funde el glaciar de 200 metros de grosor, provocando que las montañas se desplomen, según informó AP.

El tráfico aéreo en Bélgica, Dinamarca, Finlandia, Francia, Países Bajos, Suecia y Reino Unido ha sido suspendido -al menos parcialmente- al esparcirse la ceniza volcánica procedente de la erupción unos 8000 metros en la estratosfera a lo largo del norte de Europa. Esta altura es también la altura habitual de los aviones comerciales. La intersección de ceniza volcánica (que contiene partículas que pueden fundir y estropear los motores) con las rutas aéreas ha obligado a cancelar vuelos, dejando en tierra a cientos de miles de pasajeros que habían planeado viajar a través de Europa, como mínimo hasta el viernes por la mañana.

Entonces, ¿cuánto tiempo tendrán que esperar los aviones en tierra? Scientific American habló con la volcanóloga Sally Kuhn Sennert del Instituto Nacional Smithsonian de Historia Natural.

Volcán en erupción desde el aire. AFP.

¿Fue la erupción del volcan una sorpresa?

La erupción inicial ocurrió el 20 de marzo y parecía haberse parado hace unos días. Se sobrevoló el día 13 y los científicos no vieron lava. La gente se preguntaba si ya había terminado. La actividad se había movido al norte a la parte central del volcán. Ayer tuvimos la confirmación visual.

Siempre que hay una erupción bajo un glaciar hay muchas posibilidades de que ocurra lo que los islandeses llaman jökulhlaups. Es básicamente una inundación gigante de agua proveniente de un glaciar que se está fundiendo rápidamente.

¿Los volcanes en erupción bajo los glaciares son extraños?

No creo que esto sea raro en Islandia. Es muy peligroso porque puede provocar inundaciones muy masivas que pueden darse muy de pronto. Ya ha causado algunos daños. Estaba leyendo que granjeros locales dijeron que sus pastos eran verdes y ahora están cubiertos de barro.

¿Es el glaciar el culpable de lo que hay en el aire?

Cuando vi por primera vez la chimenea era muy blanca, muy rica en vapor. Ahora, esta mañana, es muy oscura con mucha ceniza.

El problema es realmente la ceniza. Puede meterse en los motores de los aviones y derretirlos. Puede, básicamente, provocar que el motor deje de funcionar. Incluso si el avión no perdiese los motores, aún podría crear daños muy caro.

¿Entonces, pueden otras naves, como helicópteros o aviones que no tienen motores a propulsión, volar en estas condiciones?

No, porque la ceniza -la ceniza es roca pulverizada- puede también destrozar el parabrisas. A mi no me gustaría volar en un helicóptero a través de ceniza.

¿Cuánto mantendrá la ceniza a los aviones en tierra?

Es algo que depende de aspectos meteorológicos y del tiempo que dure la erupción -y si sigue habiendo componentes que hagan que la erupción sea explosiva.

Creo que la gente podrá finalmente ir a donde quieren. Los aviones pueden tomar otras rutas. No será divertido para los viajeros que tardaban tres horas y ahora tardarán 10. Estoy contenta de no estar en el área afectada ahora mismo.

¿Cuánto durará la erupción?

Es muy difícil de decir. La última erupción fue muy similar a esta. La erupción se dio desde el cráter central y duró desde diciembre de 1821 a enero de 1823. No estoy segura de que la magnitud de la erupción fuese la misma todo el tiempo. Pero la verdad es que es muy difícil de predecir.

Los científicos locales están trabajando en ello ahora. Han juntado muestras de la ceniza a analizar para tener una idea de si la química es parecida a la de la última erupción. Pero eso es algo que lleva tiempo. Creo que es muy pronto para decir demasiado sobre lo que realmente está ocurriendo.

Este artículo ha sido traducido de Scientific American y publicado bajo licencia CC by-sa

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