Primera evidencia directa de la existencia de las neuronas espejo

Las neuronas espejo son células cerebrales que se encienden no sólo cuando realizamos una acción determinada, si no también cuando alguien más la realiza.

Los neurocientíficos creen que esta reflexión es el mecanismo por el cual podemos “leer” los pensamientos de otros para empatizar con ellos. Es la manera que tenemos de sentir el dolor de otro, cómo distinguimos una sonrisa de una mueca.

However, there was no proof that mirror neurons existed — only suspicion and indirect evidence. Now, researching writing in Current Biology say they have for the first time made a direct recording of mirror neurons in the human brain.

Sin embargo, no había prueba de que estas neuronas existiesen –sólo sospechas y evidencias inirectas. Recientemente, varios investigadores han publicado un artículo en Current Biology asegurando que han sido capaces de detectar las neuronas espejo en el cerebro humano.

Los investigadores han grabado tanto células individuales como actividad multicelular, no sólo en regiones motoras del cerebro donde se pensaba que las neuronas espejo existían si no también en las regiones que se encargan de la visión y la memoria.

Primate recién nacido imitando expresiones humanas

Primate recién nacido imitando expresiones humanas. Wikipedia.

Además, demostraron que un conjunto específico de células espejo incrementó su actividad durante la ejecución de una actividad pero esa actividad fue menor cuando la acción simplemente estaba siendo observada.

Los investigadores obtuvieron sus datos directamente de los cerebros de 21 pacientes que estaban siendo tratados en el Hospital Ronald Reagan UCLA de epilepsia incorregible. Se había introducido a los pacientes electrodos intracraneales para identificar posibles focos de ataque para un tratamiento futuro. La disposición de los electrodos estaba basada exclusivamente en criterios clínicos; los investigadores, con el consentimiento de los pacientes, utilizaron los mismos electrodos para su investigación.

El experimento constó de tres partes: expresiones faciales, realización de muecas y un experimento de control. La actividad de un total de 1.177 neuronas en los 21 pacientes fue obtenida cuando los pacientes observaban y realizaban gestos faciales. En la fase de observación, los pacientes observaron varias acciones en un ordenador portátil. En la fase de actividad, se les pidió que realizasen una acción basada en una palabra que leían. En el experimento de control, las mismas palabras se mostraban y a los pacientes se les pedía no realizar la acción.

Los investigadores descubrieron que las neuronas se encendían o mostraban gran actividad cuando los individuos realizaban la acción y cuando la observaban. Las neuronas espejo que fueron observadas estaban localizadas en el lóbulo frontal medial y en el lóbulo temporal medial, dos sistemas neuronales en los que las respuestas se reflejaban al nivel unicelular no habían sido descubiertos antes, ni siquiera en monos.

Estos nuevos hallazgos demuestran que las neuronas espejo están localizadas en más áreas del cerebro humano que lo que anteriormente se creía. Dado que las diferentes áreas cerebrales implementan diferentes funciones -en este caso, el lóbulo frontal medial para la selección del movimiento y el lóbulo temporal medial para la memoria.

“También se cree que el mal funcionamiento de estas células espejo podría estar involucrado en desódenes como el autismo, donde los síntomas pueden incluír dificultades con la comunicación verbal y no verbal, imitación y la empatía por los demás”, dijo el investigador de UCLA, Roy Mukamel. “Por lo tanto, conseguir una mejor comprensión de las neuronas espejo podría ayudarnos a encontrar estrategias para el tratamiento de este desorden”.

Cita: Mukamel et al.. ‘Single-Neuron Responses in Humans during Execution and Observation of Actions. Current Biology,’ 2010; doi: 10.1016/j.cub.2010.02.045

Este artículo ha sido traducido de Scientific Blogging y publicado bajo licencia CC by-sa

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