Descubren un planeta del tipo de Júpiter vagando solitario a 9 años luz

Según los astrónomos, uno de los vecinos más cercanos del Sol es un objeto del tamaño de Júpiter que está vagando a 9 años luz.

Cuando nubes suficientemente grandes se junten por su propia gravedad, la temperatura y las presiones generadas en su interior serán lo suficientemente grandes como para activar la fusión nuclear. Cuando esto ocurra, un estrella habrá nacido.

Sin embargo, la nube original debe tener una masa mayor que la de un umbral determinado para que este fenómeno ocurra. Cuando la nube es demasiado pequeña, las condiciones interiores nunca activarán la fusión y la estrella nunca se encenderá. Estas estrellas fallidas se llaman Enanas Marrones y no son tan desconocidas como podría parecer.

Las enanas marrones tienen mucho en común con el planeta Jupiter que se cree que tiene aproximadamente el mismo tamaño, masa y composición que estos objetos. Si Jupiter se hubiese formado él solo sin nada más alrededor, se le hubiese clasificado como una estrella fallida.

Júpiter

Júpiter. Wikipedia.

Estas estrellas fallidas fueron descubiertas por primera vez en 1995 y desde entonces los astrónomos han encontrado varios cientos de ellas orbitando alrededor de otras estrellas o simplemente vagando solas. Nadie sabe cuántas podría haber, pero las estimaciones más precisas hablan de que el número de enanas marrones sería un tercio del número de estrellas, lo que quiere decir que muchas permanecen sin ser descubiertas.

Por lo tanto, las noticias de Phillip Lucas (Universidad de Hertfordshire) y sus compañeros de que han descubierto uno de estos objetos no es totalmente inesperada. Llaman a este objeto, de una manera bastante poco romántica UGPSJ0722-05.

Lucas y sus compañeros dicen que este cuerpo tiene un radio aproximado igual al de Jupiter y una temperatura parecida de 500K. Esto lo convierte en la Enana Marrón más guay que se haya descubierto jamás. Estudios espectroscópicos de su atmósfera muestran signos de metano e incluso vapor de agua.

Esta combinación de temperatura y restos de agua haría de la UGPSJ0722-05 un punto de partida interesante para los astrobiólogos. Las bandas coloreadas de Jupiter son el resultado de moléculas orgánicas en la atmósfera. Por lo que la cuestión de que podría estar flotando alrededor de la atmósfera de UGPSJ0722-05 están siendo debatidas actualmente.

Parte de este debate se centrará en otra observación interesante sobre este cuerpo: su atmósfera también contiene algo que está absorbiendo radiación de una longitud de onda de 1.25 micras. De momento, nadie ha sido capaz de explicar esta misteriosa capacidad de absorción pero podría significar que la UGPSJ0722-05 es un tipo completamente nuevo de enana marrón.

Lo mejor de todo es el hecho de que este objeto similar a Júpiter sólo está a 9 años luz, haciéndolo uno de los 10 vecinos más cercanos del Sol lo que le convierte en un candidato para una investigación más rigurosa en un futuro cercano.

Dado que esperamos oír mucho más acerca de UGPSJ0722-05, posiblemente un nombre decente sería un buen comienzo.

Ref: arxiv.org/abs/1004.0317: Discovery Of A Very Cool Brown Dwarf Amongst The Ten Nearest Stars To The Solar System.

Este artículo ha sido traducido de Technology Review y publicado bajo licencia CC by-sa

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