Un lago volcánico lleno de vida puede dar pistas sobre el origen de la vida

Investigadores argentinos han encontrado misteriosos microbios viviendo en una laguna de naturaleza alcalina dentro de un volcán en los Andes. Los organismos expuestos al arsénico y a gases venenosos podrían arrojar luz sobre la forma en la que la vida comenzó en la Tierra y su adaptación a condiciones extremas puede ser clave para nuevas aplicaciones científicas.

En 2009, un equipo liderado por María Eugenia Farías, una microbióloga del Consejo Nacional Científico e Investigación Científica de Tucumán ha descubierto estromatolitos en las lagunas de Socompa y Tolar Grande en los Andes. Se cree que los estromatolitos eran habituales hace 3.500 años.

Tras ese descubrimiento, los científicos argentinos decidieron observar los lagos y las lagunas de Puna de Atacama, un desierto sitúado a más de 4.000 metros sobre el nivel del mar, en un intento de comprender la forma que habría tenido la vida en los principios de la Tierra.

Laguna del Diamante

Laguna del Diamante. Wikipedia.

Sin embargo, cuando en febrero de 2010 exploraron la Laguna Diamante en el interior del aún activo volcán Cerro Galán, en vez de estromatolitos encontraron microbios en tan extremas condiciones.

Farías dice que la laguna es hiper alcalina (pH 11) y contiene concentraciones de sal  5 veces superiores a las que hay en el mar. Además, la concentración de arsénico en el agua es 20.000 veces superior que el que se considera seguro par agua potable. Laguna del Diamante se encuentra 4.600 metros sobre el nivel del mar, por lo que cualquier forma de vida ha de sobrevivir a la luz ultravioleta un 40% más intensa que la que se da a nivel del mar, así como la concentración de oxígeno. Por otro lado, el volcán es activo y de su interior emanan sulfuros gaseosos que hacen el ambiente aún más hostil.

En la laguna, el equipo encontró rocas recubiertas con capas  de microbios, que aún no han identificado. Estos microorganismos sirven como comida a una colonia de flamingos. Nunca se había visto antes colonias de ese tipo viviendo en ambientes tan hostiles como los de esa laguna.

“Para alimentarse, los flamingos filtran agua salina, retienen nutrientes y microorganismos y eliminan los fluidos,” explica Enrique Derlindati, un especialista de la Universidad Nacional de Salta. “Hay especies que se adaptan muy bien y pueden vivir y adaptarse a ambientes muy variados, pero el caso de la Laguna del Diamante es muy extremo”.

Investigadores determinaron que los flamingos se alimentan de microorganismos en las telas microbianas. Hasta el momento, sin embargo, no han sido capaces de identificar unos cristales rojos que se localizan en el mismo lugar. “Estas rocas están hechas de carbonato cálcico asociado con pequeños cristales rojos”, dice Farías, que añade que los análisis de rayos X no muestran ningún material conocido.

Con la esperanza de descubrir características que podrían tener aplicaciones médicas y/o comerciales, los investigadores trabajan con la secuenciación genética de alguna bacteria, alga u hongo en las capas de microbios. En otras lagunas de Puna donde había condiciones menos extremas, los miembros del equipo encontraron antibióticos y bacterias resistentes a los rayos UV de los que aislaron plasma así como encimas que pueden funcionar bajo condiciones extremas. Los investigadores esperan que estos fuertes organismos puedan funcionar como antioxidantes, compuestos que filtran la luz UV y encimas que podrían ser útiles para la industria bioquímica o para los biólogos moleculares.

Farías cree que los descubrimientos en Laguna del Diamante también podrían llevar a conclusiones sobre la forma en la que la vida se desarrolló. Dice que “bajas concentraciones de oxígeno, alta exposición UV e intensa alcalinidad, como las encontradas en la laguna, se cree que son las condiciones en las que la vida se desarrolló en la Tierra inicial”. Añadió que durante sus investigaciones en Puna encontraron mucha biodiversidad y están seguros de que Laguna del Diamante albergará nuevos descubrimientos que expliquen cómo comenzó la vida en la Tierra.

Este artículo ha sido traducido de Nature News y publicado bajo licencia CC by-sa

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