¿Cuánto tardaron los Andes en crecer?

El tiempo que tardó la cordillera de los Andes en formarse y alcanzar sus actuales 4.000 metros, ha representado un arduo debate en los círculos geológicos. Algunos investigadores aseguran que las montañas se erigieron abruptamente y otros mantienen que el crecimiento fue más un proceso gradual.

Los paleoclimatólogos que han publicado un artículo en la revista Science, sugieren que la teoría de un crecimiento rápido se basa en pruebas mal interpretadas. Lo que algunos geólogos interpretan como signos de una formación rápida son, en realidad, inicadores de un antiguo cambio climático, según los investigadores. La confusión se ha dado porque las tasas de los dos isótopos principales de oxígeno, (18 y 16), se usan para estimar la elevación anterior.

Cordillera de los Andes. Wikipedia.

Cordillera de los Andes. Wikipedia.

Christopher Poulse,, investigador del departamento de Geología de la U. de Michigan, aclaró que “en el clima moderno, existe una conocida relación inversa entre los valores de oxígeno isotópico en la lluvia y en la elevación”. Añadió además que “a medida que una nube asciende a la altura de una montaña, comienza la precipitación, debido a que el Oxígeno-18 es más masivo que el 16. Por tanto, a medida que escalas la montaña, la tasa de oxígeno-18 en la precipitación disminuye”.

“Si esa tasa disminuye con el tiempo, la interpretación que se dio es que hay un incremento en la elevación. Esa es la conclusión a la que han llegado los artículos publicados en los últimos cuatro años. Utilizando isótopos de oxígeno en rocas carbonatadas, los autores situaron el crecimiento de 2000 a 2500 metros en 3 millones de años, en contra de otras teorías que sugerían que ese intervalo de tiempo había sido de decenas de millones de años”.

Poulsen también apuntó, aún así, que la elevación no es el único factor que afecta a los isótopos del oxígeno en la lluvia, “también puede verse afectado por las fuentes de vapor y por la cantidad de lluvia  —una lluvia más intensa hace que el oxígeno-18 desaparezca”. Dado que eran escépticos de la teoría de crecimiento rápido, crearon modelos que se centrasen en ese fenómeno.

“La clave en nuestro estudio es que identificamos el umbral para la lluvia”, dijo Poulsen. “Una vez que los Andes se elevaron por encima del 70% de su altura actual, la tasa de precipitación se aumentó fuertemente. En nuestro modelo, el incremento en la precipitación también casó que el ratio oxigeno-18 con respecto a oxígeno-16 disminuyese significativamente. Es, por tanto, nuestra conclusión, que los geólogos han malinterpretado los datos sobre isótopos en la zona central de los Andes. La disminución en la tasa no muestra una rápida elevación si no un rápido aumento de la lluvia”.

Este artículo ha sido traducido de ScientificBlogging y publicado bajo licencia CC by-sa

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