El cerebro virtual de código abierto

El movimiento Open Source ha constituido una parte fundamental del desarrollo de software durante años y está comenzando a explotar en el campo científicos. El último proyecto podría incluso transformar la comunicación de la ciencia cerebral y hacerla mucho más comprensible. Se trata del Whole Brain Catalog que está disponible para el público en general.

El cerebro es muy complejo. Está diseñado como una red biológica de células interconectadas de una forma tan complicada que aun no se ha desarrollado ningún mapa completo en el que se pueda visualizar. Los neurocientíficos han estado intentando encontrar una forma de crear ese mapa durante años y los avances en escáneres cerebrales les han ayudado a acercarse al objetivo. El Whole Brain Catalog, realizado por investigadores de la Universidad de California San Diego, es un intento interesante de construir el mapa y está inspirado por Google.

El software utiliza modelos e imágenes a las que cualquiera puede contribuir. Aun hay mucho que descubrir sobre la estructura y el funcionamiento del cerebro y gestionar esta cantidad de información de una forma organizada podría suponer una revolución en la forma que tenemos de entender el cerebro humano.

Los investigadores obtienen datos a partir de imágenes en 2D, reconstrucciones tridimensionales, morfologías celulares e incluso simulaciones funcionales y todas ellas se integrarán en el catálogo del sistema. Los usuarios, desde neurocientíficos a simples aficionados, pueden explorar las imágenes a partir de cortes en el cerebro y dar una vuelta por los modelos tridimensionales de regiones cerebrales o estructuras moleculares.

Un objetivo futuro de WBC es integrar sus datos con los del NIF (Neuroscience Information Framework) del National Institute of Health que consiste en una base de datos en la que todos los recursos neurocientíficos están indexados. Cualquiera se puede registrar hoy en su programa de código abierto a través de Neuinfo y buscar en la colección de documentos.

Aunque WBC parece algo maravilloso, el software es algo bastante básico y aun está en fase beta. En Scientific Blogging lo instalaron en un portátil Dell de 2GHz, 2GB RAM y, aunque cargó, hizo que el ordenador se bloquease.

Lo que este tipo de software colaborativo podría albergar es una especia de proyecto científico similar a Zooniverse hecho por ciudadanos. El equipo de Zooniverse que comenzó la interface de Galaxy Zoo continúa ayudando a los científicos a mirar a la Luna, Marte, otras galaxias, tormentas solares, etc. También podría ser interesante ofrecer la oportunidad a la gente de mirar “hacia adentro” y permitir a los ciudadanos que ayuden a identifdicar y descubrir nuevas cosas a partir de los datos que vienen de campos fascinantes como la neuroinformática. De hecho, el interés de la participación podría incrementarse exponencialmente y superar los 300.000 voluntarios que utilizan Zooniverse, ya que siempre es más interesante descubrir algo sobre nosotros mismos que buscar un agujero negro en algún lugar remoto del universo.

Este artículo ha sido traducido parcialmente de Scientific Blogging y publicado bajo licencia CC by-sa
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